SpaceX中止第6批卫星发射,但2020年已按下“加速键”

由于在发射前的检查中发现发动机功率不正常,美国SpaceX火箭原定于15日的发射计划被迫中止。

当地时间3月15日,猎鹰9号本来将携带60颗卫星,从佛罗里达州的肯尼迪航天中心启程飞往太空,完成新一轮卫星发射任务。

但就在倒计时结束、“点火、发射”指令发出时,白色烟雾从火箭喷出,火箭并未升空,随即传来发射中止的声音。

SpaceX称,发动机功率检测数据出现问题,系统自动中止发射,新的发射时间待定。

就在不久前,SpaceX刚刚完成融资。

据外媒报道,Space X以每股220美元价格,出售了超过5亿美元股份,这笔资金约为Space X此前期望筹资金额的两倍。融资过后,Space X的估值从去年的333亿美元,上升至约360亿美元,为全球名列前茅的独角兽科技企业。

2020年对SpaceX意义重大,旗下的商用航空飞船“龙飞船”、可重复使用的运载火箭“星舰”及通信卫星群“星链”三大项目,将进入关键发展期,此次筹集所得的资金也将应用于此。

其中,龙飞船已实现商业化。2008年,Space X与NASA签订价值16亿美元的协议,保证航天飞机在2010年退役后国际空间站补给任务能够正常进行。

北京时间2020年3月7日,第一代龙飞船最后一次发射任务顺利完成。在十余年间,共计向国际空间站执行了20次货物补给任务,几无失手,堪称航空商业史上的奇迹。

第一代龙飞船退出历史舞台

Space X与NASA签订的第二阶段协议,将于今年秋天开始执行,使用第二代龙飞船货运版(Dragon V2),相比一代龙飞船,其运载能力提高20%左右。同时,第二代龙飞船载人版于2019年3月2日进行了首次无人飞行测试,并顺利抵达国际空间站,3月8日回到地球。

不过,由于载人龙飞船在随后的一次地面测试中意外爆炸,其首次载人飞行计划也被迫推迟。

2020年1月19日,Space X进行龙飞船载人舱和火箭的分离测试,测试表明,在发生故障的情况下,载人舱成功与火箭助推器分离,有效保护了宇航员,此后载人飞行项目再无阻碍。

今年5月,龙飞船将运送两名NASA宇航员进入国际空间站,有望成为美国首家在商业载人项目中把人类送上太空的航空公司。未来两年,Space X也将与太空探索公司 Space Adventures展开合作,将4名私人乘客用“龙飞船”送上太空。

龙飞船商业步伐逐渐加快,但“星舰”项目进展缓慢,让马斯克格外头疼。

前几日,马斯克甚至在2020年度卫星会议上吐槽,“我们花了18年时间才准备好让第一批人进入轨道,必须加快步伐,否则根据过去的速度,我肯定会在火星之前离开人世。”

公开资料显示,“星舰”是由甲烷/氧气驱动的不锈钢两级入轨火箭,有效荷载能力相当于将阿波罗宇航员送上月球的土星5号运载火箭,不过星际飞船可重复使用,因此有望大幅降低进入太空的成本。

马斯克希望利用“星舰”,向月球、火星甚至更远的地方执行深空任务,以此实现人类殖民火星,成为“多行星物种”的终极目标。他曾在推特上列出宏伟计划,“每年建造100艘星际飞船,10年内就达到1000艘,也就意味着每年的运力达到1亿吨,或者说每当地球和火星轨道同步时可以运载大约10万人。”

不过,自去年以来,该项目就屡屡受挫。

2019年11月20日,“星舰”第一个原型测试飞船在进行低温压力测试期间,发生了爆炸,当时飞船的顶盖被炸上了天。

之后,团队又设计出第二代测试机型SN1,在今年2月底的一次压力测试中又发生爆炸。初步调查报告显示,爆炸原因是在加压过程中,SN1的水箱产生了变形,进而出现故障。

对于马斯克来说,Plan B永远都不会缺席。当地时间3月8日,“星舰”原型机SN2顺利通过压力及推力耐受测试。同时,SN3、SN4机型也在迭代中。

在新测试通过之后,马斯克发推特透露了接下来的计划,“使用SN3进行静态起火和短途飞行,使用SN4进行较长的飞行,但是增加飞船/猛禽生产线的速度是很重要的”,这意味着提速建造“星舰”将成为2020年重中之重。

据悉,本月初Space X在得克萨斯州的工厂举办了招聘会,希望招募更多人才加入这项工程当中。

按照马斯克的设想,星际飞船会被发射到轨道上,然后由六艘负责加油的星际飞船添加燃料,之后整个飞船将飞往火星,提供高达200吨的居住舱加有效载荷质量。2022年首次发射货运飞船(提前运送物资、基础设施),2024年发射首班载人飞船,2050年代初步建成永久性定居点,最终建成火星城。

马斯克“火星殖民”计划

如果上述计划能顺利推进,人类将真正步入新纪元,到那时不仅是火星,更遥远的深空探索都将成为现实。

作为Space X旗下相对低调的项目,“星链”在今年也将开启商业化,未来几年将为公司开发新型火箭提供足够的资金支持。

该项目预计在2019年至2024年间,搭建由约1.2万颗卫星组成的“星链”网络,其中1584颗将部署在地球上空550千米处的近地轨道,旨在为全球个人、商业、机构等用户提供廉价、快速的宽带互联网服务。

为此,space X预计将花费约100亿美元或更多资金来建立起星链网络。

当然,商业回报也是颇为丰厚的,“星链”全部建成并开始运行之后,预计每年可产生300亿美元甚至更多的收入,或成为Space X的主要营收来源。

太空互联网市场前景广阔,不少科技巨头也在觊觎这块大蛋糕。早在2013年6月,Google就推出Project Loon项目,旨在利用热气球搭建无线网络;2015年,Facebook推出Aquila计划,利用无人机为用户提供无线网络;亚马逊的“柯伊伯项目”类似于Space X,规划了3236颗卫星,至今尚未发射。

上述玩家的实力,还不足以与“星链”展开直接竞争。目前,OneWeb公司在这一领域的竞争力不容小觑,借助雄厚的技术及资金积累,2020年进入高频发射期,除了在轨的40颗卫星外,3月份将再发射34颗卫星。OneWeb公司计划第一阶段部署648颗卫星,2021年第四季度实现全球服务。

现阶段,“星链”卫星数量还是遥遥领先于OneWeb公司。钛媒体查询的数据显示,在过去半年多的时间里,Space X用猎鹰9号运载火箭,先后将五批卫星送入轨道,每批约有60颗卫星,2020年起部分卫星已投入运营。

“星链”卫星最新发射情况

随着星链卫星工厂的生产效率取得重大提升,使得卫星制造速度快于发射速度,到今年年底预计再发射1000颗左右。

“星链”项目进展顺利,商业化进程加快,马斯克近期频频为其发声,“星链太空卫星互联网的延迟时间约为20毫秒,将足以支持用户观看高清视频和玩在线游戏,而不会出现卡顿问题。”

值得关注的是,星链计划在国际上存在很大争议,被批评占用太多的轨道空间和频率资源,有一定的安全隐患。去年9月,一颗星链卫星就与欧洲实验室卫星差点发生碰撞,后者采取措施实施了一次人工干预变轨,才避免一场太空事故。

除此之外,天文学家也质疑“星链”卫星可能干扰地面监测天文现象,马斯克对此提出一些解决方案,如将卫星的部分涂成黑色以降低反射率,但看起来收效甚微。

可以预见的是,不论外界如何喧嚣,这位科技狂人都会强力推进Space X各项业务。毕竟,在奔向火星之前,他需要做的工作还有很多。

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